Cineasta del Tercer Reich

Fechas: 22 de agosto de 1902 – 8 de septiembre de 2003

Ocupación: directora de cine, actriz, bailarina, fotógrafa

También conocido como: Berta (Bertha) Helene Amalie Riefenstahl

Sobre Leni Riefenstahl

La carrera de Leni Riefenstahl incluyó trabajos como bailarina, actriz, productora de cine, directora y también fotógrafa, pero el resto de la carrera de Leni Riefenstahl se vio ensombrecida por su historia como documentalista para el Tercer Reich alemán en los años 30. Llamada a menudo la propagandista de Hitler, renunció al conocimiento o a cualquier responsabilidad por el Holocausto, diciendo en 1997 al New York Times: «No sabía lo que estaba pasando». No sabía nada de esas cosas».

Los comienzos de la vida y la carrera

Leni Riefenstahl nació en Berlín en 1902. Su padre, en el negocio de la fontanería, se opuso a su objetivo de entrenar como bailarina, pero ella siguió esta educación de todos modos en la Kunstakademie de Berlín donde estudió ballet ruso y, con Mary Wigman, danza moderna.

Leni Riefenstahl apareció en el escenario de muchas ciudades europeas como bailarina entre los años 1923 y 1926. Le impresionó el trabajo del cineasta Arnold Fanck, cuyas películas de «montaña» presentaban imágenes de la casi mítica lucha de los humanos contra la fuerza de la naturaleza. Convenció a Fanck para que le diera un papel en una de sus películas de montaña, interpretando el papel de una bailarina. Luego pasó a protagonizar cinco películas más de Fanck.

Productor

En 1931, había formado su propia compañía de producción, Leni Riefenstahl-Produktion. En 1932 produjo, dirigió y protagonizó Das blaue Licht («La luz azul»). Esta película fue su intento de trabajar dentro del género de películas de montaña, pero con una mujer como personaje central y una presentación más romántica. Ya mostró su habilidad en la edición y en la experimentación técnica que fue el sello de su trabajo más tarde en la década.

Conexiones nazis

Leni Riefenstahl contó más tarde la historia de lo que sucedió en un mitin del partido nazi en el que hablaba Adolf Hitler. Su efecto en ella, como ella lo reportó, fue electrizante. Se puso en contacto con él, y pronto le pidió que hiciera una película de una gran manifestación nazi. Esta película, producida en 1933 y titulada Sieg des Glaubens («Victoria de la Fe»), fue destruida más tarde, y en sus últimos años Riefenstahl negó que tuviera mucho valor artístico.

La siguiente película de Leni Riefenstahl fue la que hizo su reputación internacional: Triumph des Willens («Triunfo de la voluntad»). Este documental de la convención del Partido Nazi de 1934 en Nuremberg (Nürnberg) ha sido calificado como la mejor película de propaganda jamás realizada. Leni Riefenstahl siempre negó que fuera propaganda – prefiriendo el término documental – y también ha sido llamada la «madre del documental».

Pero a pesar de su negación de que la película era cualquier cosa menos una obra de arte, hay pruebas sólidas de que era más que un observador pasivo con una cámara. En 1935, Leni Riefenstahl escribió un libro (con un escritor fantasma) sobre la realización de esta película: Hinter den Kulissen des Reichsparteitag-Films, disponible en alemán. Allí, ella afirma que ayudó a planear el mitin, de modo que en realidad el mitin fue organizado en parte con el propósito de hacer una película más efectiva.

El crítico Richard Meran Barsam dice de la película que «es cinematográficamente deslumbrante e ideológicamente viciosa». Hitler se convierte, en la película, en una figura más grande que la vida, casi una divinidad, y todos los demás seres humanos son retratados de tal manera que su individualidad se pierde – una glorificación del colectivo.

David B. Hinton señala el uso del teleobjetivo de Leni Riefenstahl para captar las emociones genuinas de los rostros que representa. «El fanatismo evidente en los rostros ya estaba ahí, no fue creado para la película.» Por lo tanto, insta a que no encontremos a Leni Riefenstahl como la principal culpable de la realización de la película.

La película es técnicamente brillante, especialmente en el montaje, y el resultado es un documental más estético que literal. La película glorifica al pueblo alemán, especialmente a los que «parecen arios», y prácticamente deifica al líder, Hitler. Juega con emociones patrióticas y nacionalistas en sus imágenes, música y estructura.

Habiendo prácticamente dejado fuera a las fuerzas armadas alemanas de «Triumph», trató de compensar en 1935 con otra película: Tag der Freiheit: Unsere Wehrmach (Día de la Libertad: Nuestras Fuerzas Armadas).

Olimpiadas de 1936

Para las Olimpiadas de 1936, Hitler y los nazis volvieron a recurrir a las habilidades de Leni Riefenstahl. Dándole mucha libertad para probar técnicas especiales – incluyendo cavar fosos junto al evento de salto con garrocha, por ejemplo, para obtener un mejor ángulo de cámara – esperaban una película que mostrara una vez más la gloria de Alemania. Leni Riefenstahl insistió y obtuvo un acuerdo para darle mucha libertad en la realización de la película; como ejemplo de cómo ejerció la libertad, pudo resistirse al consejo de Goebbel de disminuir el énfasis en el atleta afroamericano, Jesse Owens. Consiguió darle a Owens una cantidad considerable de tiempo de pantalla aunque su fuerte presencia no estaba exactamente en línea con la posición ortodoxa pro-ariática nazi.

La película resultante en dos partes, Olympische Spiele («Olympia»), también ha ganado elogios por su mérito técnico y artístico, y críticas por su «estética nazi». Algunos afirman que la película fue financiada por los nazis, pero Leni Riefenstahl negó esta conexión.

Otros trabajos en tiempos de guerra

Leni Riefenstahl comenzó y detuvo más películas durante la guerra, pero no completó ninguna ni aceptó más asignaciones para documentales. Filmó Tiefland («Tierras bajas»), un retorno al estilo de película romántica de montaña, antes de que terminara la Segunda Guerra Mundial, pero no pudo completar el montaje y otros trabajos de postproducción. Planificó una película sobre Peñisilea, la reina del Amazonas, pero nunca llevó a cabo los planes.

En 1944, se casó con Peter Jakob. Se divorciaron en 1946.

Carrera de posguerra

Después de la guerra, fue encarcelada por un tiempo por sus contribuciones pro-nazis. En 1948, un tribunal alemán determinó que no había sido activamente nazi. Ese mismo año, el Comité Olímpico Internacional otorgó a Leni Riefenstahl una medalla de oro y un diploma por «Olympia».

En 1952, otro tribunal alemán la absolvió oficialmente de cualquier colaboración que pudiera ser considerada como crímenes de guerra. En 1954, Tiefland fue completado y liberado con un éxito modesto.

En 1968, comenzó a vivir con Horst Kettner, que era más de 40 años más joven que ella. Él seguía siendo su compañero cuando murió en 2003.

Leni Riefenstahl pasó del cine a la fotografía. En 1972, el London Times hizo que Leni Riefenstahl fotografiara los Juegos Olímpicos de Munich. Pero fue en su trabajo en África donde alcanzó nueva fama.

En el pueblo Nuba del sur de Sudán, Leni Riefenstahl encontró oportunidades para explorar visualmente la belleza del cuerpo humano. Su libro, Die Nuba, de estas fotografías fue publicado en 1973. Los etnógrafos y otros criticaron estas fotos de hombres y mujeres desnudos, muchos con rostros pintados en patrones abstractos y algunos representando la lucha. En estas fotos, como en sus películas, las personas son representadas más como abstracciones que como personas únicas. El libro ha permanecido algo popular como un himno a la forma humana, aunque algunos lo llamarían la quintaesencia de la imaginería fascista. En 1976 siguió a este libro con otro, El pueblo de Kan.

En 1973, se incluyeron entrevistas con Leni Riefenstahl en un documental de televisión de la CBS sobre su vida y trabajo. En 1993, la traducción al inglés de su autobiografía y un documental filmado que incluía extensas entrevistas con Leni Riefenstahl, incluían su continua afirmación de que sus películas nunca fueron políticas. Criticado por algunos como demasiado fácil para ella y por otros, incluyendo a Riefenstahl, como demasiado crítico, el documental de Ray Muller hace la pregunta simplista, «¿Una pionera feminista, o una mujer del mal?»

En el siglo XXI

Tal vez cansada de la crítica de sus imágenes humanas como representativas de una «estética fascista», Leni Riefenstahl, a los 70 años, aprendió a bucear y se dedicó a fotografiar escenas de la naturaleza submarina. También se publicaron éstos, así como un documental con imágenes de 25 años de trabajo submarino que se mostró en un canal de arte franco-alemán en 2002.

Leni Riefenstahl volvió a las noticias en 2002, no sólo por su 100º cumpleaños. Fue demandada por los abogados de Roma y Sinti («gitano») en nombre de los extras que habían trabajado en Tiefland. Alegaron que ella había contratado a esos extras a sabiendas de que los habían sacado de los campos de trabajo para trabajar en la película, los habían encerrado por la noche durante la filmación para evitar que se escaparan y los habían devuelto a los campos de concentración y probablemente a la muerte al final de la filmación en 1941. Leni Riefenstahl afirmó primero que había visto vivos a «todos» los extras después de la guerra («No le pasó nada a ninguno de ellos»), pero luego retiró esa afirmación y emitió otra declaración en la que deploraba el trato de los «gitanos» por parte de los nazis, pero negaba el conocimiento personal o la responsabilidad de lo que les había pasado a los extras. La demanda la acusaba de negación del Holocausto, un crimen en Alemania.

Desde al menos el año 2000, Jodie Foster ha estado trabajando en la producción de una película sobre Leni Riefenstahl.

Leni Riefenstahl continuó insistiendo – hasta su última entrevista – que el arte y la política están separados y que lo que hizo fue en el mundo del arte.

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