El nuevo urbanista que transformó el planeamiento de la ciudad

La escritora y activista estadounidense y canadiense Jane Jacobs transformó el campo de la planificación urbana al escribir sobre las ciudades estadounidenses y su organización de base. Dirigió la resistencia a la sustitución masiva de las comunidades urbanas por edificios de gran altura y a la pérdida de comunidad por las autopistas. Junto con Lewis Mumford, se la considera una de las fundadoras del movimiento del Nuevo Urbanismo.

Jacobs veía las ciudades como ecosistemas vivos. Miró de forma sistémica todos los elementos de una ciudad, considerándolos no sólo individualmente, sino como partes de un sistema interconectado. Apoyó la planificación comunitaria de abajo hacia arriba, confiando en la sabiduría de los que vivían en los barrios para saber lo que mejor se adaptaría al lugar. Prefería los barrios de uso mixto para separar las funciones residenciales y comerciales y luchó contra la sabiduría convencional en contra de la construcción de alta densidad, creyendo que una alta densidad bien planificada no significaba necesariamente el hacinamiento. También creía en preservar o transformar los edificios antiguos cuando fuera posible, en lugar de derribarlos y reemplazarlos.

Los primeros años de vida

Jane Jacobs nació como Jane Butzner el 4 de mayo de 1916. Su madre, Bess Robison Butzner, era maestra y enfermera. Su padre, John Decker Butzner, era médico. Eran una familia judía en la ciudad predominantemente católica de Scranton, Pennsylvania.

Jane asistió a la secundaria de Scranton y, después de graduarse, trabajó para un periódico local.

Nueva York

En 1935, Jane y su hermana Betty se mudaron a Brooklyn, Nueva York. Pero Jane se sintió interminablemente atraída por las calles de Greenwich Village y se mudó al vecindario, con su hermana, poco después.

Cuando se mudó a la ciudad de Nueva York, Jane comenzó a trabajar como secretaria y escritora, con un interés particular en escribir sobre la ciudad misma. Estudió en Columbia durante dos años y luego se fue a trabajar en la revista Iron Age. Sus otros lugares de trabajo incluían la Oficina de Información sobre la Guerra y el Departamento de Estado de los Estados Unidos.

En 1944, se casó con Robert Hyde Jacobs, Jr., un arquitecto que trabajaba en el diseño de aviones durante la guerra. Después de la guerra, él volvió a su carrera de arquitecto y ella a la de escritora. Compraron una casa en Greenwich Village y comenzaron un jardín trasero.

Aún trabajando para el Departamento de Estado de los Estados Unidos, Jane Jacobs se convirtió en un blanco de sospecha en la purga del McCarthyismo de los comunistas del departamento. Aunque había sido activamente anticomunista, su apoyo a los sindicatos la puso bajo sospecha. Su respuesta escrita a la Junta de Seguridad de la Lealtad defendía la libertad de expresión y la protección de las ideas extremistas.

Desafiando el consenso sobre el planeamiento urbano

En 1952, Jane Jacobs comenzó a trabajar en el Architectural Forum, después de la publicación para la que había estado escribiendo antes de mudarse a Washington. Continuó escribiendo artículos sobre proyectos de planificación urbana y más tarde se desempeñó como editora asociada. Después de investigar e informar sobre varios proyectos de desarrollo urbano en Filadelfia y East Harlem, llegó a la conclusión de que gran parte del consenso común sobre la planificación urbana mostraba poca compasión por las personas involucradas, especialmente por los afroamericanos. Observó que la «revitalización» a menudo se producía a expensas de la comunidad.

En 1956, se le pidió a Jacobs que sustituyera a otro escritor del Architectural Forum y diera una conferencia en Harvard. Habló de sus observaciones sobre East Harlem, y de la importancia de las «franjas de caos» sobre «nuestro concepto de orden urbano».

El discurso fue bien recibido, y le pidieron que escribiera para la revista Fortune. Aprovechó la ocasión para escribir «Downtown Is for People» criticando al Comisionado de Parques Robert Moses por su enfoque de la reurbanización de la ciudad de Nueva York, que según ella descuidaba las necesidades de la comunidad al centrarse demasiado en conceptos como la escala, el orden y la eficiencia.

En 1958, Jacobs recibió una gran subvención de la Fundación Rockefeller para estudiar la planificación urbana. Se unió a la New School de Nueva York y, después de tres años, publicó el libro por el que es más conocida, The Death and Life of Great American Cities (La muerte y la vida de las grandes ciudades americanas).

Ella fue denunciada por esto por muchos que estaban en el campo de la planificación urbana, a menudo con insultos específicos de género, minimizando su credibilidad. Fue criticada por no incluir un análisis de la raza, y por no oponerse al aburguesamiento.

Greenwich Village

Jacobs se convirtió en un activista que trabajaba contra los planes de Robert Moses de derribar los edificios existentes en Greenwich Village y construir rascacielos. Generalmente se oponía a la toma de decisiones de arriba hacia abajo, como la practicaban los «maestros constructores» como Moisés. Advirtió contra la sobreexpansión de la Universidad de Nueva York. Se opuso a la autopista propuesta que habría conectado dos puentes a Brooklyn con el túnel Holland, desplazando muchas viviendas y muchos negocios en Washington Square Park y West Village. Esto habría destruido el Washington Square Park, y la preservación del parque se convirtió en un foco de activismo. Fue arrestada durante una manifestación. Estas campañas fueron puntos de inflexión para sacar a Moisés del poder y cambiar la dirección de la planificación de la ciudad.

Toronto

Tras su detención, la familia Jacobs se trasladó a Toronto en 1968 y recibió la ciudadanía canadiense. Allí se involucró en la detención de una autopista y en la reconstrucción de los barrios en un plan más favorable para la comunidad. Se convirtió en ciudadana canadiense y continuó su trabajo de cabildeo y activismo para cuestionar las ideas convencionales de planificación urbana.

Jane Jacobs murió en 2006 en Toronto. Su familia pidió que se la recordara «leyendo sus libros y poniendo en práctica sus ideas».

Resumen de ideas en La muerte y la vida de las grandes ciudades americanas

En la introducción, Jacobs deja muy clara su intención:

Jacobs observa realidades tan comunes sobre las ciudades como las funciones de las aceras para desentrañar las respuestas a las preguntas, incluyendo lo que hace a la seguridad y lo que no, lo que distingue los parques que son «maravillosos» de los que atraen el vicio, por qué los barrios bajos se resisten al cambio, cómo los centros de las ciudades se desplazan. También deja claro que su enfoque es en las «grandes ciudades» y especialmente en sus «áreas interiores» y que sus principios pueden no aplicarse a los suburbios o pueblos o ciudades pequeñas.

Ella esboza la historia de la planificación urbana y cómo América llegó a los principios establecidos con los encargados de hacer el cambio en las ciudades, especialmente después de la Segunda Guerra Mundial. En particular, se opuso a los descentralizadores que buscaban descentralizar las poblaciones y a los seguidores del arquitecto Le Corbusier, cuya idea de la «Ciudad Radiante» favorecía los edificios de gran altura rodeados de parques: edificios de gran altura para fines comerciales, edificios de gran altura para viviendas de lujo y proyectos de gran altura de bajos ingresos.

Jacobs sostiene que la renovación urbana convencional ha perjudicado la vida de la ciudad. Muchas teorías de «renovación urbana» parecían asumir que vivir en la ciudad era indeseable. Jacobs sostiene que estos planificadores ignoraron la intuición y la experiencia de quienes vivían realmente en las ciudades, que a menudo eran los más firmes opositores de la «evisceración» de sus barrios. Los planificadores pusieron autopistas a través de los barrios, arruinando sus ecosistemas naturales. La forma en que se introdujo la vivienda de bajos ingresos fue, mostró, a menudo creando barrios aún más inseguros donde reinaba la desesperanza.

Un principio clave para Jacobs es la diversidad, lo que ella llama «la más intrincada y estrecha diversidad de usos». El beneficio de la diversidad es el apoyo económico y social mutuo. Abogó por que hubiera cuatro principios para crear diversidad:

  1. El vecindario debería incluir una mezcla de usos o funciones. En lugar de separar en áreas separadas los espacios comerciales, industriales, residenciales y culturales, Jacobs abogó por mezclarlos.
  2. Los bloques deben ser cortos. Esto haría que se promoviera el caminar para llegar a otras partes del vecindario (y edificios con otras funciones), y también promovería la interacción de la gente.
  3. Los vecindarios deben contener una mezcla de edificios antiguos y nuevos. Los edificios más antiguos pueden necesitar renovación y renovación, pero no deben ser simplemente arrasados para hacer lugar a nuevos edificios, ya que los edificios antiguos hacen un carácter más continuo del vecindario. Su trabajo condujo a un mayor enfoque en la preservación histórica.
  4. Una población suficientemente densa, argumentó, en contra de la sabiduría convencional, creaba seguridad y creatividad, y también creaba más oportunidades para la interacción humana. Los vecindarios más densos crearon «ojos en la calle» más de lo que lo haría separar y aislar a la gente.

Las cuatro condiciones, argumentó, deben estar presentes, para que la diversidad sea adecuada. Cada ciudad podría tener diferentes maneras de expresar los principios, pero todas eran necesarias.

Los últimos escritos de Jane Jacobs

Jane Jacobs escribió otros seis libros, pero su primer libro siguió siendo el centro de su reputación y sus ideas. Sus trabajos posteriores lo fueron:

  • La economía de las ciudades. 1969.
  • La cuestión del separatismo: Quebec y la lucha por la soberanía. 1980.
  • Las ciudades y la riqueza de las naciones. 1984.
  • Sistemas de Supervivencia. 1992.
  • La naturaleza de las economías. 2000.
  • La Edad Oscura por delante. 2004.

Citas seleccionadas

«Esperamos demasiado de los nuevos edificios y demasiado poco de nosotros mismos».

«…que la vista de la gente atrae a otras personas, es algo que los planificadores y diseñadores arquitectónicos de la ciudad parecen encontrar incomprensible. Operan bajo la premisa de que la gente de la ciudad busca la vista del vacío, el orden obvio y la tranquilidad. Nada podría ser menos cierto. La presencia de un gran número de personas reunidas en las ciudades no sólo debe ser francamente aceptada como un hecho físico – también debe ser disfrutada como un activo y su presencia celebrada».

«Buscar las «causas» de la pobreza de esta manera es entrar en un callejón sin salida intelectual porque la pobreza no tiene causas. Sólo la prosperidad tiene causas».

«No hay ninguna lógica que se pueda superponer a la ciudad; la gente la hace, y es a ellos, no a los edificios, a quienes debemos ajustar nuestros planes».

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