Nannie Helen Burroughs: Abogada y empresaria

Nannie Helen Burroughs fundó lo que en ese momento era la mayor organización de mujeres negras de los Estados Unidos y, con el patrocinio de la organización, fundó una escuela para niñas y mujeres. Era una gran defensora del orgullo racial. Educadora y activista, vivió desde el 2 de mayo de 1879 hasta el 20 de mayo de 1961.

Antecedentes y familia

Nannie Burroughs nació en el centro-norte de Virginia, en Orange, localizada en la región de Piamonte. Su padre, John Burroughs, era un granjero que también era predicador bautista. Cuando Nannie tenía sólo cuatro años, su madre la llevó a vivir a Washington, DC, donde su madre, Jennie Poindexter Burroughs, trabajaba como cocinera.

Educación

Burroughs se graduó con honores en la Escuela Secundaria de Color en Washington, DC, en 1896. Había estudiado ciencias empresariales y domésticas.

Debido a su raza, no pudo conseguir un trabajo en las escuelas de DC o en el gobierno federal. Se fue a trabajar a Filadelfia como secretaria del periódico de la Convención Nacional Bautista, el Christian Banner, trabajando para el Rev. Lewis Jordan. Pasó de ese puesto a uno con la Junta de Misiones Extranjeras de la convención. Cuando la organización se mudó a Louisville, Kentucky, en 1900, se mudó allí.

Convención de la Mujer

En 1900 formó parte de la fundación de la Convención Femenina, una auxiliar femenina de la Convención Nacional Bautista, centrada en el trabajo de servicio en el país y en el extranjero. Ella había dado una charla en la reunión anual de 1900 de la NBC, «Cómo las hermanas se ven impedidas de ayudar», que había ayudado a inspirar la fundación de la organización de mujeres.

Fue la secretaria correspondiente de la Convención Femenina durante 48 años, y en ese puesto ayudó a reclutar una membresía que, para 1907, era de 1,5 millones, organizada dentro de las iglesias locales, distritos y estados. En 1905, en la primera reunión de la Alianza Mundial Bautista en Londres, pronunció un discurso llamado «La parte de la mujer en la obra del mundo».

En 1912, comenzó una revista llamada «El Obrero» para los que hacían trabajo misionero. Se extinguió y luego las mujeres auxiliares de la Convención Bautista del Sur, una organización blanca, ayudaron a traerla en 1934.

Escuela Nacional para Mujeres y Niñas

En 1909, la propuesta de Nannie Burroughs de que la Convención Femenina de la Convención Bautista Nacional fundara una escuela para niñas se hizo realidad. La Escuela Nacional de Entrenamiento para Mujeres y Niñas se abrió en Washington, DC, en Lincoln Heights. Burroughs se trasladó a DC para ser presidenta de la escuela, puesto en el que sirvió hasta su muerte. El dinero se recaudó principalmente de mujeres negras, con algo de ayuda de una sociedad misionera de mujeres blancas bautistas.

La escuela, aunque patrocinada por las organizaciones bautistas, eligió permanecer abierta a las mujeres y niñas de cualquier fe religiosa, y no incluyó la palabra bautista en su título. Pero sí tenía una fuerte base religiosa, con el «credo» de autoayuda de Burrough enfatizando las tres B, Biblia, baño y escoba: «vida limpia, cuerpo limpio, casa limpia».

La escuela incluía un seminario y una escuela de oficios. El seminario iba desde el séptimo grado hasta la escuela secundaria y luego a una universidad de dos años y a una escuela normal de dos años para formar a los profesores.

Mientras que la escuela enfatizaba un futuro de empleo como sirvientas y trabajadoras de lavandería, se esperaba que las niñas y mujeres se hicieran fuertes, independientes y piadosas, financieramente autosuficientes y orgullosas de su herencia negra. Se requería un curso de «Historia de los Negros».

La escuela se encontró en conflicto por el control de la escuela con la Convención Nacional, y la Convención Nacional le retiró su apoyo. La escuela cerró temporalmente de 1935 a 1938 por razones financieras. En 1938, la Convención Nacional, habiendo pasado por sus propias divisiones internas en 1915, rompió con la escuela e instó a la convención de mujeres a hacerlo, pero la organización de mujeres no estuvo de acuerdo. La Convención Nacional intentó entonces destituir a Burroughs de su cargo en la Convención de Mujeres. La escuela hizo a la Convención de la Mujer dueña de su propiedad y, tras una campaña de recaudación de fondos, reabrió. En 1947 la Convención Nacional Bautista apoyó formalmente a la escuela de nuevo. Y en 1948, Burroughs fue elegido presidente, habiendo servido como secretario correspondiente desde 1900.

Otras actividades

Burroughs ayudó a fundar la Asociación Nacional de Mujeres de Color (NACW) en 1896. Burroughs habló en contra del linchamiento y a favor de los derechos civiles, lo que llevó a que la pusieran en una lista de vigilancia del gobierno de los Estados Unidos en 1917. Presidió el Comité Anti Linchamiento de la Asociación Nacional de Mujeres de Color y fue presidenta regional de la NACW. Denunció al presidente Woodrow Wilson por no tratar con linchamientos.

Burroughs apoyó el sufragio femenino y vio el voto de las mujeres negras como esencial para su libertad de la discriminación racial y sexual.

Burroughs estuvo activo en la NAACP, sirviendo en los años 40 como vicepresidente. También organizó la escuela para convertir el hogar de Frederick Douglass en un monumento a la vida y el trabajo de ese líder.

Burroughs fue activa en el Partido Republicano, el partido de Abraham Lincoln, durante muchos años. Ayudó a fundar la Liga Nacional de Mujeres Republicanas de Color en 1924, y a menudo viajaba para hablar en nombre del Partido Republicano. Herbert Hoover la nombró en 1932 para que informara sobre la vivienda para los afroamericanos. Permaneció activa en el Partido Republicano durante los años de Roosevelt, cuando muchos afroamericanos cambiaron su lealtad, al menos en el norte, al Partido Demócrata.

Burroughs murió en Washington, DC, en mayo de 1961.

Legado

La escuela que Nannie Helen Burroughs había fundado y dirigido durante tantos años se renombró para ella en 1964. La escuela fue nombrada Monumento Histórico Nacional en 1991.

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