Philip Zimbardo y el experimento de la prisión de Stanford

Philip G. Zimbardo, nacido el 23 de marzo de 1933, es un influyente psicólogo social. Es más conocido por el influyente, aunque controvertido, estudio conocido como el «Experimento de la Prisión de Stanford», un estudio en el que los participantes en la investigación eran «prisioneros» y «guardias» en una prisión simulada. Además del Experimento de la Prisión de Stanford, Zimbardo ha trabajado en una amplia gama de temas de investigación y ha escrito más de 50 libros y publicado más de 300 artículos. Actualmente, es profesor emérito de la Universidad de Stanford y presidente del Proyecto de Imaginación Heroica, una organización destinada a aumentar el comportamiento heroico entre la gente común.

La vida temprana y la educación

Zimbardo nació en 1933 y creció en el sur del Bronx en la ciudad de Nueva York. Zimbardo escribe que el hecho de vivir en un barrio empobrecido de niño influyó en su interés por la psicología: «Mi interés por entender la dinámica de la agresión y la violencia humanas proviene de las primeras experiencias personales» de vivir en un vecindario rudo y violento. Zimbardo atribuye a sus profesores el haberle ayudado a fomentar su interés en la escuela y haberle motivado a tener éxito. Después de graduarse de la escuela secundaria, asistió al Brooklyn College, donde se graduó en 1954 con una triple especialización en psicología, antropología y sociología. Estudió psicología en la escuela de posgrado de Yale, donde obtuvo su maestría en 1955 y su doctorado en 1959. Después de graduarse, Zimbardo enseñó en Yale, en la Universidad de Nueva York y en Columbia, antes de trasladarse a Stanford en 1968.

El estudio de la prisión de Stanford

En 1971, Zimbardo realizó su estudio más famoso y controvertido: el Experimento de la Prisión de Stanford. En este estudio, hombres en edad universitaria participaron en una prisión de prueba. Algunos de los hombres fueron elegidos al azar para ser prisioneros e incluso pasaron por simulacros de «arrestos» en sus casas por la policía local antes de ser llevados a la prisión simulada en el campus de Stanford. Los otros participantes fueron elegidos para ser guardias de la prisión. Zimbardo se asignó a sí mismo el papel de superintendente de la prisión.

Aunque el estudio fue originalmente planeado para durar dos semanas, fue terminado temprano – después de solo seis días – porque los eventos en la prisión tomaron un giro inesperado. Los guardias comenzaron a actuar de manera cruel y abusiva con los prisioneros y los forzaron a tener comportamientos degradantes y humillantes. Los prisioneros del estudio comenzaron a mostrar signos de depresión, y algunos incluso experimentaron crisis nerviosas. El quinto día del estudio, la novia de Zimbardo en ese momento, la psicóloga Christina Maslach, visitó la prisión simulada y se sorprendió por lo que vio. Maslach (que ahora es la esposa de Zimbardo) le dijo: «Sabes qué, es terrible lo que le estás haciendo a esos chicos». Después de ver los eventos de la prisión desde una perspectiva externa, Zimbardo detuvo el estudio.

El impacto del experimento de la prisión

¿Por qué la gente se comportó como lo hizo en el experimento de la prisión? ¿Qué fue lo que hizo que los guardias de la prisión se comportaran de manera tan diferente a como lo hicieron en la vida cotidiana?

Según Zimbardo, el Experimento de la Prisión de Stanford habla de la poderosa manera en que los contextos sociales pueden moldear nuestras acciones y hacer que nos comportemos de maneras que habrían sido impensables para nosotros incluso unos pocos días antes. Incluso el mismo Zimbardo encontró que su comportamiento cambió cuando asumió el papel de superintendente de la prisión. Una vez que se identificó con su papel, encontró que tenía problemas para reconocer los abusos que ocurrían en su propia prisión: «Perdí mi sentido de la compasión», explica en una entrevista con Pacific Standard.

Zimbardo explica que el experimento de la prisión ofrece un sorprendente e inquietante hallazgo sobre la naturaleza humana. Debido a que nuestro comportamiento está parcialmente determinado por los sistemas y situaciones en las que nos encontramos, somos capaces de comportarnos de manera inesperada y alarmante en situaciones extremas. Explica que, aunque a la gente le gusta pensar que sus comportamientos son relativamente estables y predecibles, a veces actuamos de maneras que nos sorprenden incluso a nosotros mismos. Escribiendo sobre el experimento de la prisión en The New Yorker, Maria Konnikova ofrece otra posible explicación para los resultados: ella sugiere que el ambiente de la prisión era una situación poderosa, y que la gente a menudo cambia su comportamiento para coincidir con lo que piensan que se espera de ellos en situaciones como esta. En otras palabras, el experimento de la prisión muestra que nuestro comportamiento puede cambiar drásticamente dependiendo del entorno en el que nos encontremos.

Críticas al experimento de la prisión

Aunque el Experimento de la Prisión de Stanford ha tenido una influencia significativa (incluso fue la inspiración para una película), algunas personas han cuestionado la validez del experimento. En lugar de ser simplemente un observador externo del estudio, Zimbardo sirvió como superintendente de la prisión y uno de sus estudiantes como director de la misma. El mismo Zimbardo ha admitido que lamenta ser el superintendente de la prisión y que debería haber sido más objetivo.

En un artículo de 2018 para Medium, el escritor Ben Blum argumenta que el estudio sufre de varias fallas clave. Primero, reporta que varios de los prisioneros afirmaron no poder salir del estudio (Zimbardo niega esta alegación). Segundo, sugiere que el estudiante de Zimbardo, David Jaffe (el alcaide de la prisión) puede haber influido en el comportamiento de los guardias al alentarlos a tratar a los prisioneros con más dureza.

Se ha señalado que el Experimento de la Prisión de Stanford demuestra la importancia de revisar la ética de cada proyecto de investigación antes de que el estudio siga adelante, y de que los investigadores piensen cuidadosamente en los métodos de estudio que utilizan. Sin embargo, a pesar de las controversias, el Experimento de Prisión de Stanford plantea una pregunta fascinante: ¿cuánto influye el contexto social en nuestro comportamiento?

Otros trabajos de Zimbardo

Después de llevar a cabo el experimento de la prisión de Stanford, Zimbardo continuó investigando sobre varios otros temas, como por ejemplo cómo pensamos en el tiempo y cómo la gente puede superar la timidez. Zimbardo también ha trabajado para compartir su investigación con audiencias fuera del mundo académico. En 2007, escribió El efecto Lucifer: Understanding How Good People Turn Evil, basado en lo que aprendió sobre la naturaleza humana a través de su investigación en el Experimento de la Prisión de Stanford. En 2008, escribió La paradoja del tiempo: la nueva psicología del tiempo que cambiará tu vida, sobre su investigación de las perspectivas del tiempo. También ha presentado una serie de videos educativos titulados Descubriendo la Psicología.

Después de que los abusos humanitarios en Abu Ghraib salieron a la luz, Zimbardo también ha hablado de las causas de los abusos en las prisiones. Zimbardo fue testigo experto de uno de los guardias de Abu Ghraib, y explicó que creía que las causas de los eventos en la prisión eran sistémicas. En otras palabras, argumenta que, más que deberse al comportamiento de unas «pocas manzanas podridas», los abusos en Abu Ghraib ocurrieron debido a que el sistema organizó la prisión. En una charla de TED en 2008, explica por qué cree que los eventos ocurrieron en Abu Ghraib: «Si le das a la gente poder sin supervisión, es una receta para el abuso». Zimbardo también ha hablado de la necesidad de una reforma penitenciaria para prevenir futuros abusos en las prisiones: por ejemplo, en una entrevista de 2015 con Newsweek, explicó la importancia de tener una mejor supervisión de los guardias de las prisiones para evitar que se produzcan abusos en ellas.

Investigación reciente: Entendiendo a los Héroes

Uno de los proyectos más recientes de Zimbardo consiste en investigar la psicología del heroísmo. ¿Por qué algunas personas están dispuestas a arriesgar su propia seguridad para ayudar a otros, y cómo podemos animar a más personas a enfrentarse a la injusticia? Aunque el experimento de la prisión muestra cómo las situaciones pueden moldear poderosamente nuestro comportamiento, la investigación actual de Zimbardo sugiere que las situaciones desafiantes no siempre nos hacen comportarnos de manera antisocial. Basándose en su investigación sobre los héroes, Zimbardo escribe que las situaciones difíciles pueden a veces hacer que la gente actúe como héroes: «Una idea clave de la investigación sobre el heroísmo hasta ahora es que las mismas situaciones que inflaman la imaginación hostil en algunas personas, convirtiéndolas en villanos, también pueden inculcar la imaginación heroica en otras personas, impulsándolas a realizar actos heroicos.”

Actualmente, Zimbardo es presidente del Proyecto de Imaginación Heroica, un programa que trabaja para estudiar el comportamiento heroico y entrenar a las personas en estrategias para comportarse heroicamente. Recientemente, por ejemplo, ha estudiado la frecuencia de las conductas heroicas y los factores que hacen que la gente actúe heroicamente. Es importante destacar que Zimbardo ha descubierto a partir de esta investigación que la gente común puede comportarse de manera heroica. En otras palabras, a pesar de los resultados del experimento de la prisión de Stanford, su investigación ha demostrado que el comportamiento negativo no es inevitable, sino que también somos capaces de usar experiencias desafiantes como una oportunidad para comportarnos de manera que ayude a otras personas. Zimbardo escribe, «Algunas personas argumentan que los humanos nacen buenos o malos; yo creo que eso es una tontería. Todos nacemos con esta tremenda capacidad de ser cualquier cosa».

Referencias

  • Bekiempis, Victoria. «Lo que Philip Zimbardo y el experimento de la prisión de Stanford nos dicen sobre el abuso de poder». Newsweek, 4 de agosto de 2015, www.newsweek.com/stanford-prison-experiment-age-justice-reform-359247.
  • Blum, Ben. «La vida de una mentira». Medio: Cuestiones de confianza.
  • Kilkenny, Katie. «Es doloroso»: El Dr. Philip Zimbardo revisa el experimento de la prisión de Stanford». Pacific Standard, 20 de julio de 2015, psmag.com/social-justice/philip-zimbardo-revisits-the-stanford-prison-experiment.
  • Konnikova, Maria. «La verdadera lección del experimento de la prisión de Stanford». The New Yorker, 12 de junio de 2015, www.newyorker.com/science/maria-konnikova/the-real-lesson-of-the-stanford-prison-experiment.
  • «Philip G. Zimbardo: Experimento en la prisión de Stanford». Bibliotecas de Stanford, exhibiciones. stanford.edu/spe/about/philip-g-zimbardo.
  • Ratnesar, Romesh. «La amenaza interior». Alumnos de Stanford, julio/agosto. 2011, alumni.stanford.edu/get/page/magazine/article/?article_id=40741.
  • Slavich, George M. «On 50 Years of Giving Psychology Away: Una entrevista con Philip Zimbardo». Enseñanza de la psicología, vol. 36, no. 4, 2009, pp. 278-284, DOI: 10.1080/00986280903175772, www.georgeslavich.com/pubs/Slavich_ToP_2009.pdf.
  • Toppo, Greg. «¿Es hora de descartar el experimento de la prisión de Stanford?» Inside Higher Ed, 2018, 20 de junio, https://www.insidehighered.com/news/2018/06/20/new-stanford-prison-experiment-revelations-question-findings.
  • Zimbardo, Philip G. «Philip G. Zimbardo». Red de Psicología Social, 8 de septiembre de 2016, zimbardo.socialpsychology.org/.
  • Zimbardo, Philip G. «La Psicología del Mal». TED, febrero de 2008.
  • Zimbardo, Philip G. «La psicología del tiempo». TED, febrero de 2009.
  • Zimbardo, Philip G. «¿Qué hace a un héroe?» Greater Good Science Center, 18 de enero de 2011, greatergood.berkeley.edu/article/item/what_makes_a_hero.

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