Phillis Wheatley – Poeta esclavo de la América colonial

Fechas: alrededor de 1753 o 1754 – 5 de diciembre de 1784
También conocido como: a veces mal escrito como Phyllis Wheatley

Un fondo inusual

Phillis Wheatley nació en África (probablemente en Senegal) alrededor de 1753 o 1754. Cuando tenía unos ocho años, fue secuestrada y llevada a Boston. Allí, en 1761, John Wheatley la compró para su esposa, Susanna, como sirvienta personal. Como era la costumbre de la época, se le dio el apellido de la familia Wheatley.

La familia Wheatley enseñó inglés y cristianismo a Phillis, e impresionados por su rápido aprendizaje, también le enseñaron latín, historia antigua, mitología y literatura clásica.

Escribiendo

Una vez que Phillis Wheatley demostró sus habilidades, los Wheatleys, claramente una familia de cultura y educación, permitieron que Phillis tuviera tiempo para estudiar y escribir. Su situación le dio tiempo para aprender y, ya en 1765, para escribir poesía. Phillis Wheatley tenía menos restricciones de las que la mayoría de los esclavos experimentaron – pero seguía siendo una esclava. Su situación era inusual. No formaba parte de la familia blanca de Wheatley, ni compartía el lugar y las experiencias de otros esclavos.

Poemas publicados

En 1767, el Newport Mercury publicó el primer poema de Phillis Wheatley, un cuento de dos hombres que casi se ahogaron en el mar, y de su firme fe en Dios. Su elegía para el evangelista George Whitefield, atrajo más atención a Phillis Wheatley. Esta atención incluyó visitas de un número de notables de Boston, incluyendo figuras políticas y poetas. Publicó más poemas cada año entre 1771 y 1773, y una colección de sus poemas se publicó en Londres en 1773.

La introducción a este volumen de poesía de Phillis Wheatley es inusual: como prefacio hay un «certificado» de diecisiete hombres de Boston de que ella misma había escrito los poemas:

La colección de poemas de Phillis Wheatley siguió a un viaje que hizo a Inglaterra. Fue enviada a Inglaterra por su salud cuando el hijo de Wheatley, Nathaniel Wheatley, viajaba a Inglaterra por negocios. Ella causó una gran sensación en Europa. Tuvo que regresar inesperadamente a América cuando recibieron la noticia de que la Sra. Wheatley estaba enferma. Las fuentes no están de acuerdo en si Phillis Wheatley fue liberada antes, durante o justo después de este viaje, o si fue liberada más tarde. La Sra. Wheatley murió la primavera siguiente.

La Revolución Americana

La Revolución Americana intervino en la carrera de Phillis Wheatley, y el efecto no fue completamente positivo. La gente de Boston – y de América e Inglaterra – compró libros sobre otros temas en lugar del volumen de poemas de Phillis Wheatley. También causó otros trastornos en su vida. Primero su amo se mudó a Providence, Rhode Island, y luego volvió a Boston. Cuando su amo murió en marzo de 1778, ella fue liberada legalmente. Mary Wheatley, la hija de la familia, murió ese mismo año. Un mes después de la muerte de John Wheatley, Phillis Wheatley se casó con John Peters, un hombre negro libre de Boston.

Matrimonio e hijos

La historia no es clara sobre la historia de John Peters. Era un hombre inútil que intentó muchas profesiones para las que no estaba cualificado, o un hombre brillante que tenía pocas opciones de éxito dado su color y la falta de educación formal. La Guerra Revolucionaria continuó su interrupción, y John y Phillis se mudaron brevemente a Wilmington, Massachusetts. Teniendo hijos, tratando de mantener a la familia, perdiendo dos hijos a causa de la muerte, y lidiando con los efectos de la guerra y un matrimonio tambaleante, Phillis Wheatley pudo publicar pocos poemas durante este período. Ella y un editor solicitaron suscripciones para un volumen adicional de su poesía que incluiría 39 de sus poemas, pero con el cambio de sus circunstancias y el efecto de la guerra en Boston, el proyecto fracasó. Algunos poemas fueron publicados en forma de panfletos.

George Washington

En 1776, Phillis Wheatley había escrito un poema a George Washington, alabando su nombramiento como comandante del Ejército Continental. Eso fue mientras su amo y señora aún vivían, y mientras ella aún era toda una sensación. Pero después de su matrimonio, dirigió varios otros poemas a George Washington. Se los envió, pero nunca más respondió.

Más tarde en la vida

Eventualmente John abandonó a Phillis, y para mantenerse a sí misma y a su hijo sobreviviente tuvo que trabajar como sirvienta en una pensión. En la pobreza y entre extraños, el 5 de diciembre de 1784, murió, y su tercer hijo murió horas después que ella. Su último poema conocido fue escrito para George Washington. Su segundo volumen de poesía se perdió.

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Libros recomendados

Phillis Wheatley – Bibliografía

  • Vincent Carretta, editor. Escritos completos – Clásicos de pingüino. Reimpresión de 2001.
  • John C. Shields, editor. La colección de obras de Phillis Wheatley. Reimpresión de 1989.
  • Merle A. Richmond. Bid the Vassal Soar: Ensayos interpretativos sobre la poesía de Phillis Wheatley. 1974.
  • Mary McAleer Balkun. «La construcción de la otredad de Phillis Wheatley y la retórica de la ideología representada.» African American Review, primavera de 2002 v. 36 i. 1 p. 121.

Libros para niños

  • Edades 8-12:Kathryn Lasky. Una voz propia: La historia de Phillis Wheatley, poeta esclava. Enero de 2003. Susan R. Gregson. Phillis Wheatley. Enero de 2002: Maryann N. Weidt. Poeta revolucionaria: Una historia sobre Phillis Wheatley. Octubre de 1997.
  • Joven Adulto:Ann Rinaldi. Cuelgue mil árboles con cintas: La historia de Phillis Wheatley. 1996.

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